Qu'est-ce que l'argent ?
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Qu'est-ce que l'argent ?

DĂ©butant
Publié le Jun 29, 2020Mis à jour le Dec 28, 2022
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Introduction

L'argent est sans aucun doute l'une des pierres angulaires les plus importantes de la civilisation moderne. Depuis des millénaires, il sert en quelque sorte de langage de la valeur, facilitant les échanges entre les individus et leur permettant de stocker le produit de leur travail.

De maniÚre générale, la définition de l'argent est la suivante : quelque chose qui est largement accepté comme paiement pour des biens et des services. Les sociétés du monde entier ont donné naissance à de nombreux types d'argent différents, si nombreux qu'il est difficile de les classer dans une catégorie précise.
Dans cet article, nous ferons la distinction entre la monnaie de commodité, la monnaie représentative et la monnaie fiat.


Avant l'argent : troc

Le troc dĂ©signe l'action d'Ă©changer des biens ou des services contre d'autres biens ou services. Cela peut Ă©galement ĂȘtre observĂ© dans d'autres contextes de vie. Les espĂšces des rĂšgnes vĂ©gĂ©tal et animal concluent des accords tacites, des relations symbiotiques, dans lesquels chacune bĂ©nĂ©ficie des actions de l'autre. Par exemple, l'Acacia corne de bƓuf fournit de la nourriture et un abri pour les fourmis en Ă©change d'une protection contre les parasites. Les zĂšbres et les rhinocĂ©ros se dĂ©barrassent des tiques en permettant aux oiseaux piquebƓufs de se nourrir de ces parasites.

Bien sûr, les humains ont une compréhension différente et plus sophistiquée de la valeur que les espÚces ci-dessus. Bien avant l'apparition de l'argent tel que nous le connaissons actuellement, nous avons compris que nous pouvions échanger nos marchandises pour celles des autres.

Ça ne pouvait pas ĂȘtre plus simple. Supposons que vous ayez un manteau et que votre voisine ait des pommes. Elle a froid et vous avez faim. Vous lui donnez le manteau en Ă©change de vingt pommes. Vous avez toutes deux obtenu ce que vous vouliez en l'Ă©changeant contre ce que vous aviez.

Malheureusement, ce n'est pas toujours aussi simple. Vous voudrez probablement plus de pommes plus tard, mais le nouveau manteau de votre voisine lui durera quelques annĂ©es. Elle pourrait ne plus vouloir Ă©changer quand vous le voudrez. Elle manquera peut ĂȘtre de chance si elle veut acheter du carburant, car le propriĂ©taire de la station-service est allergique aux pommes et ne les acceptera pas.

Le phénomÚne est connu sous le nom de coincidence des besoins en économie. Le troc fonctionne bien lorsque vous avez quelque chose que votre homologue veut, et vice versa. Il échoue lorsque les parties n'ont pas besoin de biens appartenant à l'autre.


La monnaie de commodité

Les commodités sont des matiÚres premiÚres utiles d'une certaine maniÚre (certains pourraient dire qu'elles ont une valeur intrinsÚque). Cette définition englobe une large gamme de choses, des métaux comme l'or, l'argent et le cuivre aux consommables comme le blé, le café et le riz.

L'argent de commodité implique l'utilisation de commodités comme argent. Il est peu probable que vous puissiez payer avec du pétrole dans votre magasin local, mais il existe d'innombrables exemples dans l'histoire des matiÚres premiÚres utiles établies comme monnaie.

Par exemple, le tabac a été déclaré monnaie légale en Virginie dans les années 1600. Comme le détaille Nick Szabo dans son essai influent Shelling Out: The Origins of Money, les tribus amérindiennes utilisaient les wampums (perles fabriquées à partir de coquilles de palourdes) et les cauris comme moyen d'échange. Comme le tabac en Virginie, cette denrée a également été adoptée comme monnaie légale pendant des décennies.

En apparence, le trading de matiĂšres premiĂšres ne semble pas trĂšs diffĂ©rent des mĂ©canismes de troc. AprĂšs tout, si vous avez un livre et que vous proposez de le vendre pour du riz, ne faites-vous pas la mĂȘme chose que ce dont nous avons parlĂ© prĂ©cĂ©demment ?

D'un point de vue fonctionnel, oui, mais la monnaie de commoditĂ© agit comme un moyen d'Ă©change. Dans ce scĂ©nario, vous vous attendez Ă  ce que le riz soit largement acceptĂ© comme moyen de paiement pour des biens ou des services. Ainsi, contrairement aux Ă©conomies de troc, oĂč vous Ă©changez des biens ou des services pour d'autres biens ou services, le riz serait un moyen attrayant d'Ă©change dans de nombreuses transactions.
Vous auriez donc la possibilitĂ© de calculer la valeur de votre livre en fonction de ce que vous pourriez acheter avec du riz. Vous acceptez le riz, pas nĂ©cessairement parce que vous allez le manger, mais parce que vous pouvez l'Ă©changer contre d'autres produits. Si la commoditĂ© en question est si prolifique, elle peut Ă©galement servir d'unitĂ© de compte, quelque chose que vous utilisez pour fixer le prix d'autres biens. Dans un tel monde, la somme d'argent que vous payez pour un cafĂ© pourrait bien ĂȘtre exprimĂ©e en kilogrammes de riz.
La monnaie de commodité évite le problÚme de la coïncidence des besoins que vous rencontrez avec le troc. C'est parce que vous pouvez prendre l'argent du produit et l'utiliser dans une autre transaction plus tard.
Les mĂ©taux prĂ©cieux, comme l'or et l'argent, sont peut-ĂȘtre les formes d'argent les plus connues. L'or a perdurĂ© Ă  travers les civilisations, utilisĂ© Ă  la fois comme monnaie et comme mĂ©tal industriel. Aujourd'hui encore, les piĂšces et lingots d'or sont considĂ©rĂ©s comme la quintessence de la rĂ©serve de valeur. Les investisseurs placent leur richesse dans le mĂ©tal prĂ©cieux pour pouvoir y accĂ©der ultĂ©rieurement. Les raisons pour lesquelles l'or est vĂ©nĂ©rĂ© sont nombreuses, nous explorons les fonctions monĂ©taires qu'il remplit dans  Bitcoin est-il une rĂ©serve de valeur ?

Les commodités n'ont pas disparu. Cependant, en tant que monnaies, elles ont été largement remplacées par d'autres formes d'argent.


Argent représentatif

La monnaie de commodité était certes une amélioration par rapport au systÚme de troc, mais elle présentait encore des lacunes, notamment du point de vue de la praticité. Bien que vous puissiez mettre une poignée de piÚces d'or et d'argent dans vos poches et les utiliser pour faire de petits achats, le concept n'est pas évolutif.

Pouvez-vous imaginer essayer de faire des achats moyens à importants avec des piÚces de monnaie aujourd'hui ? Pour vous donner une idée, si vous souhaitez acheter un bitcoin auprÚs de quelqu'un pour 8 000 euros, vous devrez apporter environ 60 kg de piÚces de 1 euro avec vous.

AprĂšs l'argent de commoditĂ© est arrivĂ© l'argent reprĂ©sentatif, il s'agit d'une alternative beaucoup plus portative adossĂ©e Ă  des commoditĂ©s. L'argent reprĂ©sentatif est apparu dans diffĂ©rents endroits du monde Ă  diffĂ©rentes Ă©poques. En substance, il s'agit d'un Ă©metteur central produisant des certificats pouvant ĂȘtre Ă©changĂ©s contre une certaine quantitĂ© d'une commoditĂ©.

Au lieu de transporter des livres d'argent, vous pouviez tenir des morceaux de papier prouvant la propriĂ©tĂ© de cette quantitĂ© d'argent. À tout moment, vous pouvez vous rendre chez l'Ă©metteur et Ă©changer le papier contre de l'argent rĂ©el. Vous pouvez Ă©galement le donner Ă  quelqu'un en guise de paiement, et il peut l'Ă©changer lui-mĂȘme. Si vous connaissez bien les stablecoins, c'est le mĂȘme principe.
Il y a eu des cas de sociĂ©tĂ©s privĂ©es Ă©mettant de l'argent reprĂ©sentatif, mais cela a Ă©tĂ© fait Ă  une plus grande Ă©chelle par les banques centrales. Vous connaissez probablement l'Ă©talon-or, une politique adoptĂ©e par de nombreux gouvernements oĂč les monnaies nationales Ă©taient adossĂ©es Ă  l'or. Il semble loin du systĂšme en place aujourd'hui, mais il y a moins d'un siĂšcle, vous pouviez transfĂ©rer de l'argent papier Ă  la banque et l'Ă©changer contre des mĂ©taux prĂ©cieux.
D'un point de vue Ă©conomique, cela a eu des avantages substantiels. Il est donc important que l'Ă©talon-or soit encore un terme utilisĂ© pour dĂ©crire quelque chose qui surpasse les alternatives. Le premier avantage est que, bien que l'intervention du gouvernement ait augmentĂ©, la devise n'a pas Ă©tĂ© facilement dĂ©valuĂ©e par l'inflation. Les gouvernements ne pouvaient pas Ă©mettre de billets de banque dĂ©passant le montant qu'ils dĂ©tenaient, en thĂ©orie, du moins. Malheureusement, il Ă©tait facile (et attrayant) pour les banques d'appliquer une politique de rĂ©serve fractionnaire, oĂč elles crĂ©aient plus de billets qu'il n'y avait d'or en stock.

L'étalon-or a permis aux individus d'effectuer des transactions avec de l'or, sans les désagréments liés au transport de l'or, ou sans avoir à le diviser pour effectuer des achats.

Un autre avantage de ce systÚme monétaire est le fait que l'or a toujours été reconnu à l'échelle internationale. Si leurs économies nationales étaient centrées sur l'or, les pays appliquant l'étalon-or pouvaient plus facilement échanger une ressource appréciée dans le monde entier.


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Argent fiat

L'argent représentatif n'est plus la principale forme d'argent. La mort de l'étalon-or a vu un nouveau type d'argent adopté à l'échelle mondiale, totalement détaché des commodités.

En bref, le fiat est l'argent émis par un gouvernement (le terme fiat provient d'un mot latin signifiant par décret). Les dollars américains, les pesos mexicains, le yen japonais et les roupies indiennes utilisés aujourd'hui en sont tous des exemples.

La valeur de la monnaie fiat dĂ©pend fortement des dĂ©cisions des gouvernements et des banques centrales. À la base, un billet de banque fiat est un morceau de papier qui n'a de valeur que parce que les organes directeurs le dĂ©cident.

Il convient de noter que, bien qu'elle soit parfois considérée comme une invention récente, la monnaie fiat sous forme de papier-monnaie trouve en fait ses origines dans la Chine du XIe siÚcle. Elle a également été expérimentée en Europe et en Amérique quelques centaines d'années plus tard.

Contrairement aux types d'argent dont nous avons parlĂ© jusqu'Ă  prĂ©sent, la monnaie fiat ne comporte aucun Ă©lĂ©ment de raretĂ©. Il est trivial de produire du papier-monnaie Ă  partir de matĂ©riaux facilement disponibles, contrairement aux produits agricoles qui prennent du temps Ă  pousser ou aux mĂ©taux prĂ©cieux qui doivent ĂȘtre extraits. Sans ces limites, les entitĂ©s comme la RĂ©serve fĂ©dĂ©rale peuvent crĂ©er de l'argent Ă  partir de rien.

Selon la personne Ă  qui vous posez la question, c'est soit sa plus grande force, soit sa plus grande faiblesse. Les partisans des systĂšmes d'argent fiat affirment que la capacitĂ© Ă  gonfler l'offre monĂ©taire donne aux gouvernements plus de flexibilitĂ© pour faire face aux crises financiĂšres ou gĂ©rer l'Ă©conomie. En contrĂŽlant le marchĂ© monĂ©taire et les taux d'intĂ©rĂȘt, le gouvernement a un haut niveau de contrĂŽle sur les affaires financiĂšres du pays.
Il est amusant de constater que le mĂȘme argument est avancĂ© par les opposants Ă  la monnaie fiat, mais sous un angle diffĂ©rent. L'une des principales critiques adressĂ©es Ă  la politique monĂ©taire des gouvernements est que l'inflation Ă©rode lentement la richesse des dĂ©tenteurs de monnaie fiat. Non contrĂŽlĂ©, cela peut engendrer une pĂ©riode d'inflation agressive (hyperinflation), qui dĂ©value la monnaie et peut causer des dommages Ă©conomiques et sociaux massifs.


OĂč les cryptomonnaies entrent-elles en jeu ?

Le bitcoin a été qualifié à la fois d'argent numérique et d'or numérique. D'une part, il imite de nombreuses caractéristiques de la monnaie que l'on retrouve dans les commodités (fongibilité, divisibilité, portabilité), ce qui en fait un moyen d'échange idéal.

D'autre part, il est de plus en plus apprĂ©ciĂ© pour ses propriĂ©tĂ©s de rĂ©serve de valeur. Les promoteurs de Bitcoin en tant qu'or numĂ©rique pensent que sa politique d'offre en dĂ©flation (ou plus correctement, en dĂ©sinflation) l'aidera Ă  conserver son pouvoir d'achat au fil du temps. Cela contraste fortement avec les monnaies inflationnistes comme le dollar amĂ©ricain, qui peut ĂȘtre dĂ©valuĂ© Ă  la discrĂ©tion de la RĂ©serve fĂ©dĂ©rale.

En apparence, les cryptomonnaies semblent appartenir à la catégorie des monnaies de commodité. Bien qu'elles n'aient aucune utilité en dehors de leurs protocoles, elles ne sont soutenues par rien et ne sont pas émises par des entités gouvernementales. La valeur de l'argent, en ce qui concerne les monnaies numériques, découle de l'évaluation qui lui est donnée par le marché libre.


Pour conclure

Comme nous l'avons vu, l'argent prend de nombreuses formes. Nous sommes en général habitués à réfléchir à la valeur dans nos monnaies fiat nationales, mais ce sont des inventions relativement récentes. Les applications de paiement que vous utilisez aujourd'hui sont le résultat de milliers d'années d'évolution monétaire.

Les cryptomonnaies sont une expĂ©rience prometteuse du prochain chapitre de l'histoire de l'argent. Si le bitcoin ou d'autres cryptomonnaies devaient ĂȘtre largement adoptĂ©s, il s'agirait des premiers vrais exemples de commoditĂ©s numĂ©riques. Le temps nous dira si les cryptomonnaies sont appelĂ©es Ă  supplanter le rĂšgne actuel des monnaies fiat dans le monde.